julio 23, 2021

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NASA: los sistemas estelares binarios pueden ocultar mundos similares a la Tierra

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La Tierra es única en nuestro sistema solar. Es uno de los pocos cuerpos celestes con atmósfera, y solo sostiene la vida … hasta donde sabemos. ¿Cuántas tierras hay? Puede ser más de lo que pensamos, según una nueva investigación. Ahora los astrónomos de la NASA dicen que podríamos estar Muchos exoplanetas similares a la Tierra faltan en los sistemas solares binarios. Esto podría aumentar las posibilidades de encontrar mundos habitables allí.

Nosotros, por supuesto, vivimos en un planeta que orbita una sola estrella, pero los sistemas estelares múltiples son muy comunes. Los astrónomos estiman que al menos un tercio de los sistemas solares de la Vía Láctea están formados por dos o más estrellas. Podría estar más cerca de la mitad, dependiendo de a quién le preguntes. Si estas estrellas están lo suficientemente cerca entre sí y lo suficientemente lejos, pueden aparecer como un solo punto de luz en los telescopios. Resulta que esto puede ser un problema para la caza de planetas.

Conocemos más de 4.000 exoplanetas confirmados, la mayoría de los cuales son grandes. Este es el resultado de cómo los descubrimos. Fotografía planetas exteriores Excede directamente nuestras capacidades tecnológicas en la mayoría de los casos, por lo que los científicos confían en características como la gravedad y el contraste de la luz para identificar estos mundos exóticos. El método de tránsito, utilizado por el Satélite de reconocimiento de exoplanetas en tránsito (TESS) de la NASA, es el más efectivo. Esto incluye observar caídas de luz a medida que los planetas transitan frente a su estrella anfitriona. Así es también como Kepler ha detectado miles de exoplanetas potenciales.

El equipo del Centro de Investigación Ames de la NASA utilizó los telescopios Gemini Norte y Sur en Chile y Hawai para observar objetivos TESS cercanos y ver si alguno de ellos era, de hecho, sistemas binarios. Descubrieron que 73 de esas estrellas eran en realidad pares binarios. También utilizaron el telescopio WIYN de 3,5 metros para examinar más de 18 sistemas binarios conocidos adicionales escaneados por TESS. Los investigadores observaron grupos de exoplanetas identificados en estos sistemas solares y descubrieron algo interesante: TESS encontró exoplanetas grandes y pequeños similares a la Tierra orbitando estrellas individuales, pero solo observó grandes planetas gigantes gaseosos en sistemas binarios.

Nuestro vecino Centauri es quizás uno de los más famosos de los muchos sistemas estelares. Alpha Centauri AB está a la izquierda, Beta Centauri está a la derecha y Proxima Centauri está en el centro del círculo rojo.

La implicación de esta investigación es que los exoplanetas similares a la Tierra podrían estar escondidos en sistemas binarios, y nuestros métodos de detección simplemente no son lo suficientemente buenos para verlos. Según la líder del estudio Katie Lister, es probable que los planetas menores se pierdan en el resplandor del sistema binario, lo que hace imposible rastrear con precisión sus tránsitos.

Este trabajo complica las cosas para la astronomía. Siempre que dependamos del método de tránsito para catalogar exoplanetas, los investigadores deberán prestar especial atención a si el sistema es binario. Si es así, entonces podemos obtener una imagen incompleta de los habitantes de los planetas. Eso podría significar muchos planetas similares a la Tierra. Quizás en algún lugar de la inmensidad del espacio, alguien esté mirando dos estrellas gemelas preguntándose si la vida podría haber evolucionado con un solo sol.

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