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Mapa de Marte que muestra la ubicación del hielo subterráneo.

Uno de los retos de enviar exploradores humanos a Marte es que, dada la logística del viaje, tendrán que permanecer en la superficie del planeta durante un periodo mucho más largo que las misiones de pocos días que se han enviado a la Luna en el pasado. . . Esto significa que los futuros exploradores necesitarán acceso a recursos como alimentos, agua y oxígeno, y en lugar de tener que transportar suministros para varios meses a través del espacio, es mucho más eficiente encontrar formas de producir estos recursos en el propio Marte.

Esta es la idea detrás de la búsqueda de depósitos de hielo de agua en Marte. Hay mucho hielo en la superficie alrededor de los polos del planeta, pero la mayoría de los conceptos de misión se centran más en la región ecuatorial del planeta. La buena noticia es que también hay hielo en estas áreas, pero la mala noticia es que se encuentra principalmente debajo de la superficie y, por lo tanto, es difícil de localizar.

En este concepto artístico, los astronautas de la NASA perforan el subsuelo de Marte. La agencia ha creado nuevos mapas que muestran dónde es probable que sea más fácil acceder al hielo para los futuros astronautas. NASA

Ahora, un proyecto de la NASA llamado Subsurface Water Ice Mapping, o SWIM, ha publicado un archivo Un nuevo conjunto de mapas de Marte, que muestra la ubicación del hielo debajo de la superficie. “Si envías humanos a Marte, querrás acercarlos lo más posible al ecuador”, dijo Sidney Du, director del proyecto SWIM en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA. declaración. “Cuanta menos energía tengas que gastar en mantener calientes a los astronautas y su equipo de apoyo, más tendrás de otras cosas que necesitarán”.

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Las versiones anteriores de los mapas utilizaban una combinación de datos de diferentes misiones, recopilando datos como lecturas de radar e indicadores de hidrógeno. Esto permitió a los investigadores identificar las áreas con mayor probabilidad de tener hielo debajo de la superficie. Los mapas más recientes utilizan cámaras de alta resolución en la misión Mars Reconnaissance Orbiter que orbita Marte para observar áreas donde los meteoritos golpearon el planeta y crearon cráteres que expusieron el hielo debajo, demostrando su existencia.

“Estos impactos reveladores de hielo proporcionan una forma valiosa de verdad sobre el terreno, ya que nos muestran lugares donde la presencia de hielo terrestre es evidente”, dijo Gareth Morgan, codirector de SWIM en el Instituto de Ciencias Planetarias. “Luego podremos utilizar estos sitios para probar la integridad de nuestros métodos cartográficos”.

Las áreas azules en este mapa de Marte son áreas donde las misiones de la NASA han detectado hielo de agua bajo la superficie (desde el ecuador hasta los 60 grados de latitud norte). Los científicos pueden utilizar el mapa, parte de un proyecto de mapeo del hielo de agua subterráneo, para determinar dónde deberían aterrizar los primeros astronautas que pisaron el Planeta Rojo. NASA/JPL-Caltech/Instituto de Ciencias Planetarias

Además de ser vital para futuras misiones tripuladas, la presencia de hielo también es relevante para la búsqueda de posible vida antigua en el planeta. “En el duro entorno de Marte, el hielo podría actuar como un escudo contra la radiación. Las biofirmas de vidas pasadas son en muchos sentidos más vulnerables al daño de la radiación ionizante que los organismos vivos reales. Por lo tanto, el hielo podría preservar las firmas de la vida antigua”. Él dijo. “Además, si se pudiera derretir el hielo, se obtendría agua, que se cree que es esencial para la vida. Por lo tanto, en términos generales, nuestros mapas serán de interés para los estudios de exobiología”.

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